Cinabrio

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Qué es el cinabrio

El cinabrio es un mineral de sulfuro de mercurio con una composición química de HgS. Cristal de cinabrio en dolomitaEs la principal mena del mercurio y se compone de un 85% de mercurio y un 15% de azufre. Tiene un color rojo brillante que ha hecho que haya sido usado como pigmento y tallado en joyas y adornos durante miles de años en muchas partes del mundo. Actualmente ya no se usa para esto debido a su alta toxicidad.

Formación

El cinabrio es un mineral hidrotermal que cuando los vapores ricos en azufre y mercurio que ascienden a través de las grietas de las rocas fracturadas se encuentran con aguas calientes subterráneas. Se forma a poca profundidad, donde las temperaturas son inferiores a unos 200 grados centígrados. Generalmente en rocas donde ha habido actividad volcánica geológicamente reciente. También puede formarse cerca de fuentes termales y fumarolas.

El cinabrio cristaliza recubriendo superficies de roca y rellenando fracturas. Con menos frecuencia, puede depositarse en los espacios porosos de los sedimentos. Suele ser de hábito masivo y rara vez se encuentra como cristales bien formados. Otros minerales sulfurosos que se encuentran generalmente asociados con el cinabrio son la pirita y la marcasita. A veces, podemos encontrar pequeñas gotas de mercurio líquido en el cinabrio.

Propiedades

La propiedad más llamativa de este mineral es su brillante color rojo, que lo hace fácilmente reconocible sobre el terreno.  Tiene una dureza Mohs de 2 a 2,5 y una densidad de 8.1 gr/cm3.

El brillo del cinabrio va de adamantino a terroso. Los especímenes con un lustre mate suelen ser masivos, contienen abundantes impurezas y no tienen el color rojo brillante del cinabrio puro. Los especímenes Adamantinos suelen ser cristales muy difíciles de encontrar.

Categoría:Sulfuros
Clase:No silicatos
Fórmula química:HgS
ColorRojo – violeta
Raya:Roja
Brillo:Adamantino a terroso
Sistema cristalino:Trigonal
Hábito cristalino:Romboédrico a tabular. Granular a masivo
Exfoliación:Prismática, perfecta
Fractura:Irregular a subconcoidal
Dureza:2-2,5
Densidad:8,176
Índice de refracción:nω = 2.905 nε = 3.256
Birrefringencia:δ = 0,351
Propiedades ópticas:Uniaxial (+), translúcido

Yacimientos

Se puede encontrar yacimientos de cinabrio en cualquier lugar donde se explote el mercurio. En España, principalmente en Almadén y en Lena. También en Alemania, Italia,China, Rusia, Estados Unidos.

Cinabrio usos

Es el único mineral que contiene cantidades significativas de mercurio. Durante miles de años, el cinabrio ha sido extraído y calentado en hornos para condensar el vapor y recuperar el mercurio.

Antiguamente, en  Italia, Grecia, España, China, Turquía y los países mayas de Sudamérica el cinabrio se molía y se usaba como pigmento.Se extraía de los  volcanes, se trituraba en un polvo muy fino y luego se mezclaba con líquidos para producir pinturas. Los pigmentos de color rojo brillante conocidos como “bermellón” y “rojo chino” se fabricaban originalmente con cinabrio.Pigmento de cinabrio

El cinabrio ha sido especialmente popular para hacer laca roja en China. Su uso en laca ha disminuido debido a su peligrosidad, pero existen muchísimo objetos donde se ha empleado este tipo de laca de cinabrio.

"Objetos

El cinabrio también se ha utilizado en forma de polvo para bendiciones rituales y entierros. Los polvos de cinabrio se utilizaron como cosmético en muchas partes del mundo durante miles de años. Desde que se descubrió que es tóxico ha caído en desuso. Hoy en día, la mayoría de los artículos fabricados y vendidos bajo el nombre de “cinabrio” se han fabricado con materiales de imitación menos tóxicos o no tóxicos. Sin embargo, los artículos antiguos aún se encuentran en el mercado.

Uso del mercurio

Debido a su toxicidad, el uso del cinabrio ha quedado relegado, exclusivamente a la extracción de mercurio. El mercurio tiene muchos usos, pero al ser nocivo para la salud se ha ido sustituyendo por materias menos peligrosas.  Grandes cantidades de mercurio se utilizan actualmente en la industria química para la producción de cloro y sosa cáustica.

Gotas de mercurio
Gotas de mercurio

El mercurio era muy utilizado en instrumentos de medición de temperatura y presión, como termómetros y barómetros. Se usaba también en interruptores de gravedad porque fluía fácilmente como líquido y conducía electricidad. Actualmente ya no se usa para esto.

El mercurio se utiliza actualmente en algunas baterías y bombillas, pero su eliminación suele estar regulada. Se utilizó, incluso, en amalgamas dentales pero está siendo reemplazado por resinas poliméricas y otros materiales. En casi todos su usos, el mercurio está siendo reemplazado por sustitutos menos tóxicos o no tóxicos.

Ha sido utilizado en minería para separar el oro y la plata de los minerales y sedimentos de los arroyos. Durante estas operaciones se derramaron grandes cantidades de mercurio y, todavía hoy, se está recuperando de los ríos, el utilizado en el siglo XIX.